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CIENTÍFICOS DESCUBREN MAYOR PROFUNDIDAD DE AMÉRICA EN LAGO O'HIGGINS

El registro de 836 metros supera ampliamente anteriores mediciones realizadas en el lago General Carrera y en Lago Argentino.

Profundidades superiores a los 800 metros explicarían el rápido retroceso del glaciar O'Higgins en el último siglo.

Casi 7 Km al sur de Villa O’Higgins ( XI Región), se ubica Bahía Bahamondes , desde donde parten las embarcaciones turísticas que recorren el lago O’Higgins. Los visitantes que viajan a bordo no dudan en desafiar el frío con tal de observar los imponentes glaciares del lugar. Aunque los trozos de hielo que flotan en el lago atraen todas las miradas, según un nuevo estudio lo que se halla bajo el agua también es digno de atención: recientes mediciones muestran que este lago chileno es el quinto más profundo del mundo y el más hondo de América.

La investigación, realizada por expertos del Centro de Estudios Científicos de Valdivia ( CECS ) y la Universidad Técnica de Dresdren ( Alemania ) revelaron una profundidad máxima de 836 metros, en el brazo del Glaciar O'Higgins. Considerando que la superficie del lago tiene una cota de 253 metros sobre el nivel del mar, el fondo del lago se ubica a 583 metros bajo el nivel del mar en su sección más profunda. El estudio demostró además, que el lago posee una compleja red de cuencas sumergidas, con orígenes tectónicos y glaciológicos, con profundidades promedio superiores a los 500 metros.

Este registro supera ampliamente el anterior registro del lago General Carrera (596 mts) y lago Argentino (680 mts.). A nivel mundial, el O'Higgins sería el 5° más profundo detrás del Baikal (Rusia, 1741 m), Tanganika (Burundi, 1471 m), Lago Vostok (Antartica, 1200 m) y Mar Caspio (Medio oriente, 1025 m.)

Este descubrimiento entrega importantes antecedentes en el conocimiento del notorio retroceso de los glaciares del Campo de Hielo Patagónico Sur confirmando distintos comportamientos, ya que el avance o retroceso de los glaciares que terminan en agua no está directamente vinculado al cambio climático, sino depende también de la dinámica del desprendimiento, características topográficas y profundidad del agua, entre otros aspectos.

En el circulo amarillo se ubica la fosa de 836 metros
Los científicos en el brazo del desagüe del lago O'Higgins
Frente del glaciar Glaciar O'Higgins

GRANDES PROFUNDIDADES DEL LAGO Y RETROCESO DEL GLACIAR.

Gino Casassa y Andrés Rivera, del CECS, publicaron en 1997 un estudio describiendo la evolución del glaciar O'Higgins desde 1896 -año de los primeros antecedentes históricos- registrando un retroceso de casi 15 kilómetros del frente del glaciar y planteando la hipótesis que las grandes profundidades del lago habían incidido en la pérdida de sustentación basal del hielo producto de la flotación del glaciar sobre el agua, provocando un retroceso acelerado.

Ahora, en este proyecto conjunto con Rolf Kilian, de la Universidad de Trier. y Reinhard Dietrich, de la Universidad Técnica de Dresden, Alemania, finalmente se pudo medir las profundidades del fiordo, y de esta manera comprobar la hipótesis inicial.

La fosa de 836 metros se ubica en el fiordo del ventisquero O'Higgins, aproximadamente a 4 kilómetros del frente terminal. La gran cantidad de témpanos existente en el lago ha sido el resultado de intensos desprendimientos mientras el glaciar se encontraba sobre este canal con profundidades superiores a 600 m, área en que el hielo se hallaba probablemente en flotación.

Después de casi un siglo de implacable retroceso del frente, desde el año 1995 el glaciar O'Higgins ha detenido su vertiginoso retroceso, lo cual se puede explicar debido a que ha alcanzado una zona más somera del fiordo, con profundidades máximas de 450 metros según las mediciones realizadas, con lo cual el glaciar probablemente se estabilizó debido al aumento de la fricción basal, ya que el hielo ahora no es capaz de flotar en estas profundidades del lago. En los 2,5 kilómetros de ancho de su frente las profundidades no superan los 150 metros, mientras que la pared tiene alturas aproximadas a los 80 metros.

A pesar de lo anterior, el hielo continúa retrocediendo en los costados y en el interior debido al calentamiento regional, con una tasa promedio de adelgazamiento de 3 metros/año, pero que alcanzó un máximo de hasta 11 metros/año hace pocas décadas.

El lago O’Higgins es compartido con Argentina, donde se le denomina lago San Martín. Hacia el oriente, en la zona argentina, probablemente sus profundidades sean menores, debido a su mayor lejanía del eje de la cordillera de los Andes, y al hecho que los glaciares se retiraron del sector oriental hace varios miles de años (fin del Pleistoceno), permitiendo la acumulación de sedimentos que han ido cubriendo la cuenca lacustre durante ese período.


MAS ESTUDIOS EN LA ZONA.
Gino Casassa, indicó a Villaohiggins.com® que las investigaciones que se realizan en el extremo sur de la región de Aysén forman parte de un estudio geodésico, geológico y glaciológico del lago O'Higgins que se desarrollará entre el 2003 y 2004 gracias a un convenio del centro de Estudios Científicos (Cecs) y dos universidades alemanas: la U.Técnica de Dresden y la Universidad de Trier.

El estudio tiene 3 líneas de acción principales. La primera se relaciona precisamente con el estudio de la batimetría mediante un sonar hidrográfico para medir variaciones del Glaciar O'Higgins. El segundo corresponde al estudio del levantamiento isostático (deformación vertical de la corteza terrestre) por el retiro y adelgazamiento de glaciares mediante mediciones de precisión milimétrica con GPS geodésicos. Por último, el tercer objetivo se relaciona con el conocimiento sedimentológico del lago mediante la toma de testigos para determinar la estratigrafía del fondo lacustre mediante un brazo mecánico apropiado para obtener muestras de hasta 400 metros de profundidad. Tal como sucede al analizar los anillos que conforman el tronco de un árbol, explica el científico, este análisis permitiría contar con información sobre largos períodos de tiempo y efectos como el calentamiento global: “Se ha producido una disminución muy brusca de los glaciares de la Antártica y en los de Chile continental. En algunos casos hay un evidente retroceso de más de 200 o 500 metros”, indica.

La información que se obtenga en terreno será posteriormente analizada en laboratorios especializados, en Chile y en Alemania.

Fotografías: Gentileza Marcelo Arévalo

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